Представитель штаба ВВС


Представитель штаба ВВС передал командиру экипажа вымпел, подчеркнул, как важно доставить его по назна­чению:

— От этих радиоданных зависит судьба многих бойцов и командиров. Вместе с нашими летчиками там находится и командир истребительной авиационной дивизии. Сумее­те их найти?

— Постараемся,— ответил Смирнов.

Экипаж направился к своему Пе-2. Тяжелые облака мрачно нависали над землей. Иногда накрапывал дождь. Упругий ветер до самой земли пригибал пырей и седую, с бледно-желтыми метелками полынь.

— Сложное это дело — вести поиск в такую погоду! — проговорил Александр Меркурьев.

— Что поделаешь? Приказано искать! — ответил Але­ксей Пантелеевич, прикрываясь от ветра планшетом.

— Погодка — дрянь! — вмешался в разговор Стратиевский.— Зато от «мессеров», пожалуй, отбиваться не при­дется. Не летают фашисты в такую скверную погоду.

Сразу же после взлета «петляков» поднялся к облакам и, прижимаясь к их нижнему краю, взял курс к Днепру. Над линией фронта в разрывах между облаками Натан Стратиевский увидел две серебристо сверкнувшие молнии. Они не угасли тотчас же, как это бывает при грозовых разрядах, и стрелок-радист догадался, что это самые что ни на есть настоящие «мессеры». Барражируя в этом рай­оне, они что-то высматривали или, быть может, что-то обе­регали. Но снизиться не решались — на высоте безопаснее.

На всякий случай Натан доложил командиру:

— Над нами «мессеры»!

— Наблюдать за ними! — приказал Смирнов, меняя курс.

Фашистские стервятники, несмотря на такую ограни­ченную видимость, все же заметили «петлякова» и, при­крываясь облаками, развернулись в атаку. Они открыли пушечный огонь с дальней дистанции. Стратиевский отве­тил двумя-тремя короткими очередями. А в следующую минуту, набрав еще немного высоты, пикировщик укрылся в облаках. При этом Смирнов рассудил верно: задание у экипажа важное, и нет у него никакой необходимости всту­пать с врагом в этот неравный и ненужный бой.

«Петляков» продолжал полет вслепую. Появление «мессершмиттов» в такую погоду тем не менее не могло не насторожить командира, штурмана и стрелка-радиста. Они понимали: нужно смотреть в оба, нужно постоянно быть

в готовности к бою.

По всем штурманским расчетам бомбардировщик под­ходил к Днепру, и Меркурьев предупредил командира:

— Подходим к цели. Снижение!

Расчет оказался верным. Едва «петляков» вынырнул из облаков, как прямо по курсу во всю свою ширь откры­лась река. Экипаж принялся осматривать землю, заросли на берегу седого и древнего Днепра. Где-то в этом районе и должны быть наши войска. Но где? Как найти их в та­кой обстановке? Начинался самый сложный и ответствен­ный этап полета.